Viola Davis in Ma Raineys Black Bottom

Als een getalenteerd acteur te vroeg sterft, legt dat nogal wat gewicht op zijn laatste film. Gelukkig kan Ma Rainey’s Black Bottom, met een geweldige Chadwick Boseman, dat uitstekend aan.

Het is niet moeilijk te zien dat Ma Rainey’s Black Bottom van oorsprong een toneelstuk is. Het hele verhaal speelt zich af in een opnamestudio en de meeste scènes zijn niet meer dan plaatjes van mensen die tegen elkaar praten. Knetterende cinema is het dus niet, maar wel perfect materiaal voor goede acteurs om te laten zien wat ze waard zijn.

Blues-diva

Het verhaal van dit drama speelt zich af in de jaren twintig van de vorige eeuw in Chicago. Blues-zangeres Ma Rainey, een van de grootste sterren van die tijd, neemt daar een handvol nummers op in een studio, samen met haar vierkoppige band. Deze sessiemuzikanten repeteren nog wat totdat de blues-diva eindelijk arriveert, maar de meeste tijd gaat op aan verhitte discussies. Vooral de dwarse trompetist Levee botst flink met de anderen én de baas.

Confrontaties

Levee past niet in het keurslijf van de band, die precies moet doen wat Ma wil. Hij wil zijn eigen, moderne nummers maken met zijn eigen muzikanten, maar voorlopig moet er nog even geld verdiend worden met het studiowerk. De eigenaren hebben de lijst met nummers en hun tijdschema al klaar, maar Ma doet de dingen zoals zij ze wil: op haar tempo, in haar stijl en met de arrangementen die zij mooi vindt. Ook dat zorgt voor veel confrontaties.

Article continues after the ad

Doorgewinterd

Hoewel het spel over de hele linie dik in orde is, zitten er twee uitschieters in de cast. Viola Davis is de beste actrice die ze hadden kunnen vragen voor de titelrol: haar zware oogopslag en gravitas past perfect bij de doorgewinterde zangeres. Divagedrag is haar niet vreemd, maar in een mooie scène verklaart ze wat daar achter zit. Davis maakt van haar een ijzeren dame met tragiek en karakter en overtuigt bovendien volledig als ze moet gaan optreden.

Vlammende zwanenzang

Maar de reden dat de meeste mensen deze film gaan kijken, is zonder twijfel Chadwick Boseman, die in augustus van dit jaar overleed aan darmkanker. Dit is zijn laatste film, maar zijn afscheid is meer dan waardig. De rol van de energieke, lichtelijk arrogante en ambitieuze Levee is heel wat anders dan die waar de meute hem van kent: de statige koning T’Challa uit Black Panther. Aan de ene kant is het droevig om te zien wat voor een veelzijdige acteur we kwijt zijn geraakt, maar aan de andere kant wens je iedereen zo’n vlammende zwanenzang.

Chadwick Boseman in Ma Raineys Black Bottom

Conclusie

Het praterige karakter van Ma Rainey’s Black Bottom maakt de film niet geschikt voor iedereen. Maar als tempo niet het voornaamste is dat je zoekt in een drama, dan is dit een mooie karakterstudie met acteerwerk van grote klasse. Er zit ook nog een duidelijk standpunt over de relatie tussen wit en zwart in, dat zonder gepreek wordt overgebracht. En daar komt de strak gespeelde blues, onder toeziend oog van grootheid Branford Marsalis, als mooie bonus nog bij.

Ma Rainey's Black Bottom is vanaf 18 december te zien op Netflix. 

Bekijk ook deze 10 topfilms op Netflix.